13 febrero 2013

11 enero 2013 France is in free fall

Yo te lo cuento muy malamente. De vez en cuando te traigo alguien que lo cuenta que te cagas. No dejes de leerte esto. Si Francia no funciona, ¿qué sentido tiene la UE? La UE es una agrupación de países muy distintos, que lejos de avanzar hacia su unión total, se creó para sacar una cuantas perras… Y al final se va a perder más que los beneficios potenciales que iba a generar la unión. Pensarás qué soy un euro-escéptico. Ni lo dudes. A ti que te han convencido de las bondades del euro, lee esto que afirma las dudas sobre el EURO:

The euro crisis no one is talking about: France is in free fall

The euro zone's second-largest economy is suffering more than any other member from a shocking deterioration in competitiveness. And it's doing nothing to stop it.

France president Francois Hollande

FORTUNE -- Given investors' confidence in its sovereign debt, and its image as Germany's principal partner in the sturdy, sensible "northern" eurozone, you'd think that France endures as the co-guardian of the endangered single currency. Indeed, the rate on France's ten-year government bonds stands at just 2%, just a few ticks above Germany's. From a quick look at the headline numbers, France doesn't appear nearly as stressed as the derisively titled "PIIGS," Portugal, Ireland, Italy, Greece and Spain. So far, the trajectory of its debts and deficits isn't as distressing as the figures for the PIIGs, or even the U.K. and the U.S.

France's vaunted role in the creation and initial success of the euro enhances its aura of solidity. It was President Francois Mitterrand who in 1989 persuaded Chancellor Helmut Kohl to back monetary union in exchange for France's support for German reunification. In fact, France and Germany, along with the Netherlands, dramatized their commitment by effectively uniting the franc and deutschemark in a currency union that held their exchange rates in a narrow band, and heralded the euro's birth in 1999. In the boom years of the mid-2000s, France virtually matched Germany as the twin growth engine of the thriving, 17-nation eurozone.

A deeper look shows that France is mired in no less than an economic crisis. The eurozone's second-largest economy (2012 GDP: 2 trillion euros) is suffering more than any other member from a shocking deterioration in competitiveness. Put simply, France's products -- its cars, steel, clothing, electronics -- cost far too much to produce compared with competing goods both from Asia and its European neighbors, including not just Germany but even Spain and Italy. That's causing a sharp and accelerating fall in its exports, and a significant decline in manufacturing and the services that support it.

The virtual implosion of French industry is overlooked by analysts and pundits who claim that the eurozone had dodged disaster and entered a new, durable period of stability. In fact, it's France -- not Greece or Spain -- that now poses the greatest threat to the euro's survival. France epitomizes the real problem with the single currency: The inability of nations with high and rising production costs to adjust their currencies so that their products remain competitive in world markets.

So far, the worries over the euro have centered on dangerously rising debt and deficits. But those fiscal problems are primarily the result of a loss of competitiveness. When products cost too much to make, the economy stalls or actually declines, so that even modest increases in government spending swamp nations with big budget shortfalls and excessive borrowings. In this no-or-negative growth scenario, the picture is usually the same: The private economy shrinks while government keeps expanding.

That's already happened in Italy, Spain and other troubled eurozone members. The difference is that those nations are adopting structural reforms to restore their competitiveness. France is doing nothing of the kind. Hence, its yawning competitiveness gap will soon create a fiscal crisis. It's absolutely astonishing that an economy so large, and so widely respected, can be unraveling so quickly.

The world's investors and the euro zone optimists should awaken to the danger posed by France. La crise est arivée.

France's decline is best illustrated by the rapid deterioration in its foreign trade. In 1999, France sold around 7% of the world's exports. Today, the figure is just over 3%, and falling fast. The same high costs that are pounding exports draw an ever rising flow of goods from Germany, China and even southern Europe. Those imports are taking an increasing share of sales from pricier French-made products. In 2005, France's trade balance was a positive 0.5% of GDP. Today, it stands at minus 2.7% of national income, meaning imports now far exceed exports, turning trade from a growth-generator into a major drag. An excellent illustration of the competitiveness gap is the chasm between German and French exports to China. Germany sends $70 billion in cars, machine tools and other products to China each year, seven times the figure for France.

Even tourism is suffering because of the France's high prices. France is now struggling clientele from a surging, bargain-seeking tranche of the market, travelers from Asia, Brazil, India and Russia. In the mid-2000s, foreigners spent 15 billion euros more visiting the Champs Elysees and the Riviera than the French paid to vacation abroad. That surplus has since fallen by one-third, to around 10 billion euros.

The main reason for France's cost disadvantage is the burden of labor, a factor that typically accounts for around 70% of all corporate expenses worldwide. In France, the problem comprises a both high wage and social costs, and rigid laws, including a 35-hour work week that allows French employees the lowest number of working hours in the developed world. An astounding 76 million out of 88 million wage earners enjoy "contrats a durée indéterminées," permanent contracts that make layoffs extremely expensive and time-consuming.

In France, 42 euros for every 100 euros in total expenses go to social charges, versus 34 euros in Germany, 26 in the UK, and 20 in the US.

Obviously, the restrictive laws and hostile unions are nothing new. What's causing the crippling malaise is the recent rapid rise in labor costs when rivals are lowering or moderating the weight of weight of their workforces.

Since 2005, France's unit labor costs -- the expense of producing a single car or steel beam, for example -- has jumped 17% compared with 10% for Germany, 5.8% for Spain, and 2% for Ireland. Today, French workers earn an average of 35.3 euros per hour, compared with 25.8 in Italy, 22 in the UK and Spain.

The result is a steep fall in French manufacturing and the services that support it, everything from consulting to logistics. Corporate profits have plunged to 6.5% of GDP, about 60% of the euro zone average. That's because French exporters are losing market share, and the ones that survive must lower margins to charge competitive prices. As a result, they lack the funds to invest in new plants and technologies. France now has half as many exporting companies as Germany and, amazingly, Italy. German industry benefits from 19,000 robots, five times the number in France. As for R&D spending, it's dropped 50% in the past four years.

Remarkably, the Hollande government is raising revenue by heightening the burden on business. In September, France announced new laws that limit deductions for interest payments and loss carry-forwards, effectively heaping higher taxes on business. Those measures will shrink already meager profits, and crimp future investment.

The cost-gap wouldn't be so damaging if France specialized in sophisticated, high-margin products. Indeed, the nation remains strong in fashion, luxury goods, and pharmaceuticals. But though those offerings symbolize France's economic élan, the nation is heavily dependent on autos, textile, steel, telecom equipment and other mid-to-low margin products that are extremely price sensitive on world markets. "France has never been strong in high-end, sophisticated products like machine tools or high-end computer equipment," says Jean-Christophe Caffet of Flash Economics in Paris. "And even in the high-end, it's lost a lot of market share to Germany."

Germany, for example, specializes in fancy cars, Audis, Mercedes and BMWs that folks are willing to keep buying if prices rise a bit. By contrast, France makes cheaper Renaults and Peugeots that risk losing sales to Ford or Fiat unless manufacturers hold down prices -- or settle for puny or non-existent profits.

Nor is France reacting to the looming crisis by following its neighbors' campaign to lower labor costs. Germany made big strides in the mid-2000s with its Hartz IV reforms that lowered the social charges on businesses. Spain recently raised the retirement age for full pensions from 65 to 67 and allows wage negotiations at the company level, a departure from the centralized system of imposing mandatory nationwide increases in pay. Italy is gradually raising the retirement age for women from 60 to 66 over the next six years.

But Francois Hollande, elected president in May, is taking far more tepid steps. The government is pledging to modestly lower social charges on businesses, but the reforms don't start until 2014, and last just two years.

It's the prospect of a future without growth, a direct legacy of the competitiveness problem, that could unleash a fiscal crisis. It's remarkable that in the mid-1990s, France had a lower unemployment rate than Germany, smaller deficits, less debt to GDP, and approximately the same growth rate. All of those measures have now totally reversed.

In 2012, the French economy expanded at just 0.2%, and its real growth rate for the past three years averaged 1.2%, less than half Germany's 2.7% performance. For 2013, France's ODDO Securities makes a persuasive case that the economy will actually shrink. The unemployment rate stands at a 14-year high of 10.9% and rising, compared 6.7% for Germany. Debt to GDP is nearing the danger zone of 90%, and could hit 97% in 2013.

It's not that France has been raising government spending at an outrageous rate. The issue is that a nation with already high spending levels and no growth has run out of room to keep lifting spending, and debt, at all. It's extraordinary that from 2004 to 2012, the private sector in France showed no growth whatsoever, adjusted for inflation. The entire rise in GDP, a mere 7.3% over eight years, came from government spending. It's the private economy that supports that spending, and it will keep dwindling, driving France further and further into debt.

Government spending now accounts for 57% of GDP and increasing, 12 points higher than Germany. By the way, Germany's private sector is growing briskly as public expenditures drop as a share of national income. The opposite dynamic is plaguing its long-time partner.

It's totally implausible to blame "austerity" for France's poor growth. Austerity is generally defined as large reductions in budget deficits, mainly driven by falling government spending. But France's spending has increased in real terms, and its deficits have been remained at a substantial 5% or so of GDP in 2011 and 2012, with the same figure likely for this year.

It's unclear when the crisis that's going mostly unacknowledged by investors and the Hollande government will erupt into a panic. The chance that France will lower labor costs by the 20% to 30% needed to restore growth is practically zero. Reforms can only happen when the economy is expanding and citizens feel good about the future, the antithesis of the gloom now enveloping France.

France is heading towards an economic Bastille. The longer it stays on that path, the more possible that the eurozone regime it labored so hard to create will crumble

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Mal futuro nos espera pués, a pesar del tirón inicial de los mercados. Un abrazo

PD1: Spanish banks still owe about 32% of GDP to the ECB. ¿Lo pagarán alguna vez? Sí, a costa de no dar crédito alguno al sistema financiero español, no se fían que se la acaban de jugar…

PD2: Ahora los alemanes tampoco le dan ayuda a Chipre. Iban a haberle dado 10.000 millones de euros hace un par de meses. Ya no hay pasta para nadie… Ay la que nos espera cuando lleguen los nervios, que llegarán…

PD3: ¿Joder, que nos copian! Los préstamos de dudoso cobro en Italia suben al 16,7% según el Banco de Italia

PD4: Ha muerto J. Buchanan, Nobel de Economía que explicó como los políticos buscan el interés PROPIO y no el bien común. Curiosa coincidencia con la actualidad corrupta española…

PD5: Portugal va un paso por delante nuestro. El informe del FMI recibido hoy por el gobierno portugués señala la necesidad de prescindir de 50.000 profesores.

PD6: Por cierto, EEUU ha avisado al Reino Unido de su consternación en su idea de abandonar la UE. Léetelo aquí.
The Obama administration has publicly signalled growing concern about the possibility of the UK leaving the EU, as the Tory party draws up plans for a referendum on the issue…

PD7: Como sabes, España se sustenta industrialmente en el ensamblaje de coches para venderlos luego a la UE. Es uno de nuestros primeros activos productivos, de ahí mi insistencia de cómo están las cosas. Te sugiero este informe del Deutsche Bank que te destripo. Se concluye que habrá un repunte en 2014 y que es el motivo del crecimiento económico futuro nuestro. Veremos. Empezamos por la matriculación de coches:

Todos los productores nos hemos vistos afectados, pero los más graves han sido España e Italia…

Los coches coreanos son los únicos que suben sus ventas en la UE:

Los coches españoles se van el 90% a la UE. Otros países fabrican con otros destinos…

Se espera que en 2014 la cosa mejore, si no vamos a menos, movimiento similar al rebote que se produjo en EEUU en 2010:

Si quieres más info, te sugiero que leas el Informe de Deutsche Bank

PD8: Esto cada vez parece más un dejà vu de ZP y Salgado: Brotes verdes, límite a depósitos, prohibición de cortos, reales decretos, exitosas subastas de deuda... ¿Quién compra los bonos, los no residentes? Lo dudo, lo compran los bancos españoles con el dinero del BCE. Mira lo que dice un guiri: Lehman & Greece, both used financial engineering to hide billions of debt from investors, now were are seeing it in Spain

PD9: Aprovecho a contarte lo que conté ayer a otro cliente: Puedes invertir donde tú quieras. Te adjunto los fondos y sus rentabilidades para que veas alternativas. Pero déjame hacerte unas consideraciones ya que aparentemente el mensaje que sacamos de las recomendaciones del mercado es que hay recorrido todavía en los países occidentales (hasta de la bolsa española), versus la nula rentabilidad esperada de la renta fija y el peligro de una vuelta, como ya ha empezado a ocurrir por las mayores expectativas de inflación. Mira los bonos:

Precio de los bonos a 30 años EEUU:

Rentabilidad de los bonos EEUU a 10 años:

Y la renta fija Investment Grade y la High Yield les pasa lo mismo. Ha llegado al mínimo histórico de rentabilidad y como haya una vuelta atrás, se generarán pérdidas. Mira los spreads de los HY:

En Renta Variable las bolsas occidentales están próximas a sus máximos históricos:


Creo que diversificar usando la bolsa de EEUU es una excelente oportunidad de pillarnos. Puede que siga subiendo gracias a la liquidez que sigue entrando de estímulos financieros de la FED. Incluso, la volatilidad se ha reducido a mínimos de muchos años. Pero estás comprando una patata caliente…, que te acabará quemando.


La alternativa de emergentes, tras el parón de China de los últimos años, hace que tras la confirmación de una no ralentización excesiva, siga presentándose como la mejor a 5 años vista, con la ventaja de su abaratamiento de los PERs, por fuertes ganancias empresariales, y que el techo de su bolsa esté mucho más alto.



Corea Sur:

Y antes o después volverá a tensionarse el euro que podría desaparecer y usar las devaluaciones competitivas como medio de reducción de la importancia relativa del cúmulo de deudas…


Invierte donde quieras, pero lo que mejor veo siguen siendo los emergentes, y a China en particular (para este año al menos (hay previsiones de subidas de un 50% en 9 meses)).

PD9: Entrevista a una monja contemplativa

Hace de todo y encima reza un montón. Y yo, ¿qué hago? Si al menos rezase para pedir por ella y sus miles de intenciones…

Sor Lucía Caram es un torbellino de energía con un objetivo: ayudar a personas necesitadas. Y no para: ha promovido la Fundación Rosa Oriol (en favor de un banco de alimentos), el Grupo de Diálogo Interreligioso de Manresa, el Projecte Mosaic de salud mental... Tiene un programa en Ràdio 4 (Punt de trobada), y publica la autobiografía Mi claustro es el mundo (Plataforma), su visión del mundo entre jugosas anécdotas. Sor Lucía pasa sobre formulismos religiosos para ir a la esencia: ¡servir!

Poco contemplativa la veo.
No puedo estar quieta, es verdad, pero contemplo la historia desde el corazón de Dios.
Y se escapa de la clausura.
Mi claustro es el mundo.
¿Qué hace?
Me levanto a las cinco de la mañana y rezo, voy a misa, leo La Vanguardia... Y, a las nueve y media acudo a la Plataforma de los Alimentos y escucho a la gente.
¿Qué es esa plataforma?
Somos cinco monjitas en mi convento, en Manresa, que empezamos repartiendo bocadillos... y hoy, gracias a 250 voluntarios, ¡damos alimentos a 950 familias necesitadas!
¿Y eso de escuchar?
¡Dar no es sólo repartir bolsas de comida, es escuchar!
¿Qué le cuentan?
Hoy ha venido otra persona a punto de ser desahuciada de su piso...
¿Y de verdad puede solucionar algo?
Hemos conseguido en siete meses tres pisos para tres familias. Antes yo pedía sólo a Dios, ¡ahora pido a todo el mundo!
¿Aceptaría dinero de cualquiera?
No del dueño de Zara: un voluntario hondureño me cuenta cómo le explotaban de niño trabajando en sus talleres allí.
¿Por qué se hizo monja?
Conocí a unas monjitas que trabajaban con los más pobres, ¡y las veía felices! A los 18 años estudiaba Teología, ayudaba en hospitales, trabajaba en los barrios...
¿Y contenta?
Acabé sintiéndome exiliada de mí misma. Y me recluí cinco años en la oración. Fue duro..., ¡pero aprendí que soy libre por dentro!
Y ha desplegado su libertad.
Les he complicado la vida a mis hermanas: ¡no para de sonar el timbre del convento!
¿Qué dicen sus superiores?
Me riñeron por acercarme a los musulmanes de Manresa, pues lo interpretaron como claudicación. Apoyé la mezquita, y hoy es la única mezquita de puertas abiertas.¿No le gusta?
¡Yo lo elegí libremente! Y me ayuda a servir a todos. Abrir los brazos es amar, y cerrarlos sobre una sola persona no me basta: los dejo abiertos. Lo aprendí de Pedro Meca.
Un cura que convive con los sintecho de París que me dijo: "La Iglesia es una casa de putas donde he aprendido a hacer el amor".
La Iglesia es diversidad, y amar es servir: si no sirves a otros, no sirves para nada.
¿Y sirve la Iglesia?
Jesús iba a morir y lavó los pies a sus comensales, y partió, repartió y compartió el pan. Pero hoy la Iglesia acumula bienes...
¿Los repartiría?
Hay patrimonio artístico que mimar, ¡pero tantos solares y edificios, pisos cerrados y donaciones...! ¡Que vuelvan a la gente!
¿Predica con el ejemplo?
Hemos dado la mitad del convento para un centro de salud mental y club social. ¡Dios no tiene manos, pero tiene nuestras manos!
¿De qué viven usted y sus hermanas?
Vivimos al día, con lo que nos llega, y damos lo que tenemos, no lo que nos sobra: dando todo ¡recibes bendiciones totales! Creo que si acumulo bienes, algo malo me pasará.
¿Es supersticiosa?
Confío en la Providencia. Un día le dije a sor Neus: "Rece a la Virgen para que nos lleguen cien litros de leche o perderé la fe ¡o la ordeñaré a usted!". ¡Y llegaron!
¡Milagro! ¿Rezó mucho sor Neus?
¡Sí! Ya ha muerto, pero sigo hablando con ella. Tenía 90 años, no podía caminar... ¡y siempre estaba contenta! La admiro, ha sido uno de los mejores regalos en mi vida.
¿No es irreverente?
El sentido del humor es sentido del amor. Seguro que Jesús se reiría en misa.
¿Qué ha sido lo más duro de su vida?
Ver a niños muriendo de hambre en Tucumán, cuando el corralito. ¡Odié a los políticos, por tanto robar y robar!
¿Qué hizo con ese odio?
Convertirlo en amor a los niños: fundé SOS Tucumán, para darles formación, y hoy hemos acabado con el analfabetismo.
¿Para qué estamos aquí, sor Lucía?
Para ser felices y hacer felices a los demás.
Pida algo desde aquí.
Si todos los jóvenes que salieron a las calles a recibir al Papa se hicieran voluntarios, ¡solucionaríamos casi todas las necesidades!
¿Qué espera de la otra vida?
Si la otra vida es eterna, ¡la otra vida ya ha empezado, ya estamos ahora en ella!
¿Tiene miedo a algo?
¡No! Porque no tengo nada que perder.
Y si la expulsaran de la Iglesia, ¿qué?
¿Cómo echarme de mí misma? No puede ser: seguiría sirviendo.